Phnom Penh is de hoofdstad van Cambodja. De bruisende stad ligt in het zuidoosten van het land bij de samenvloeiing van de Mekong rivier en Tonlé Sap rivier.

De oorsprong van Phnom Penh ligt bij de tempel Wat Phnom. Op deze plek (een kunstmatige heuvel van 27 meer hoog) werd in 1372 begonnen met de bouw van deze Boeddhistische tempel. Volgens de legende werd de tempel destijds gebouwd om vier Boeddhabeelden te huisvesten die door een rijke weduwe (lady Penh) werden gevonden in de Mekong rivier.

Silver Pagoda

De stad werd hoofdstad van Cambodja nadat Angkor in 1431 werd veroverd door het koninkrijk Ayutthaya (Thailand). De Khmers verlieten Angkor en vluchtten naar Phnom Penh. De Cambodjaanse regering vestigde zich er echter pas definitief in 1866. In dat jaar werd ook begonnen met de bouw van het Koninklijk Paleis. De bouw van de nabij gelegen Silver Pagoda volgde in 1892.

Tijdens de Vietnamoorlog was de stad een toevluchtsoord voor de plattelandsbevolking. Zij verlieten het platteland vanwege de heftige Amerikaanse bombardementen. Na de Vietnamoorlog (1975) werd Phnom Penh ingenomen door de rode Khmer, het regime van Pol Pot. De vluchtelingen werden vervolgens met harde hand teruggeslagen naar het platteland om als slaaf voor de Rode Khmer te werken.

Tuol Sleng (S-21) gevangenis

De Tuol Svay Prey hogeschool werd omgebouwd tot Tuol Sleng (S-21) gevangenis. Een beruchte inrichting waar naar schatting 17.000 Cambodjanen werden gemarteld om vervolgens vermoord te worden op de Killing Fields. Het gebouw is nu een museum waarin je foto’s en verhalen kunt lezen uit deze bizarre periode. Begin 1979 werd de Rode Khmer door de Vietnamezen weer uit Phnom Penh verdreven en kon langzaam met de wederopbouw worden begonnen. Het duurde echter nog tot 1999 alvorens de overgebleven Rode Khmers de wapens neerlegden en het wettelijk gezag geheel bij de Cambodjaanse regering kwam te liggen. Deze beruchte gevangenis in combinatie met de nabij gelegen Killing Fields hebben op mij een zeer diepe indruk gemaakt.

Killing Fields

Tegenwoordig is Phnom Penh met ruim 1,5 miljoen inwoners een typische Aziatische metropool. Het is een geweldige plek om te bezoeken. Vanwege de verdwaasde mix van een levendig straatleven, interessante historische bezienswaardigheden en heerlijk eten beleef je er het ‘echte’ Azië.

Vanwege de gunstige ligging en de goede onderlinge verbindingen zijn Thailand en Cambodja heel goed te combineren in één vakantiereis. Zeker als je als eens eerder een bezoek hebt gebracht aan Thailand kan een combinatiereis van beide landen een leuke en interessante optie zijn.