Ten westen van de Thaise hoofdstad Bangkok ligt de provincie Kanchanaburi. Deze is vooral bekend vanwege de beroemde bridge over the river Kwai. De brug maakt deel uit van het tragisch verleden van de Death Railway, een 415 kilometer lange spoorlijn welke tijdens W.O. II werd aangelegd door de Japanners. Deze spoorlijn moest een strategische doorvoerroute vormen voor het Japanse leger vanuit Thailand naar Birma. De route over zee was namelijk te kwetsbaar vanwege geallieerde aanvallen.

5 jaar in 16 maanden

Japanse ingenieurs hadden berekend dat de aanleg van deze spoorlijn, dwars door de onherbergzame jungle van Kanchanaburi, 5 jaren in beslag zou nemen. In september 1942 begon men zowel aan de Thaise als aan de Birmese kant te bouwen. Een jaar laten ontmoette men elkaar even ten zuiden van de Drie Pagoden Pas, het noordelijkst gedeelte van de provincie Kanchanaburi. Uiteindelijk slaagde het Japanse leger slaagde er in om deze klus in slechts 16 maanden te klaren.

Waarom Death Railway?

Hiervoor werden zo’n 60.000 krijgsgevangenen en zo’n 200.000 burger arbeiders ingezet. Zij werden onder erbarmelijke omstandigheden te werk gesteld en velen van hen zijn door uitputting, ondervoeding, ziektes of mishandeling van het Japanse leger om het leven gekomen. Ongeveer een kwart van de krijgsgevangen heeft de Japanse verschrikkingen niet overleefd. Van de burger arbeiders zelfs bijna de helft niet. Vandaar dat deze spoorlijn de bijnaam ‘Death Railway’ heeft gekregen.

Van de omgekomen krijgsgevangen kwam de helft uit Engeland. Van de andere helft kwam de helft uit Australië en de helft uit Nederland. Vooral de werkzaamheden bij de zogenaamde Hellfire Pas eisten duizenden levens. Dit kwam vooral door het toegenomen werktempo en de uitbraak van cholera (regen seizoen). Al met al komt het erop neer dat elke spoorbiels van de dodenspoorlijn het leven heeft gekost aan een dwangarbeider.

Ondanks geallieerde luchtaanvallen hebben de Japanners de spoorlijn tussen december 1943 en augustus 1945 kunnen gebruiken. De herinneringen aan deze bizarre tijd worden in Kanchanaburi nog volop levend gehouden. De Bridge over de river Kwai, de Hellfire Pass, het JEATH War Museum en de erebegraafplaatsen zijn belangrijkste. In mijn blog ‘5 highlights voor een bezoek aan de Death Railway‘ ga ik hier nader op in.

Schilderachtige treinroute

Na de oorlog werd het grootste deel van de spoorlijn ontmanteld. Alleen het 130 kilometer lange zuidelijke traject tussen Non Pladuk en Namtok is nog in gebruik. Het wordt gebruikt voor het forensenverkeer en als toeristische attractie. Het traject is een van Thailand’s meest schilderachtige en populaire treinritten. Naast de mooie uitzichten maakt de bizarre geschiedenis deze rit extra bijzonder. Zelf hebben wij hier het traject van Tham Krasae naar Tha Kilen gedaan, een treinrit van een half uur over het meest spectaculaire gedeelte van de spoorlijn. Vanaf het treinstation van Tham Krasae gaat het spoor over een 400 meter lang bamboeviaduct dat zich vastklemt tegen de rotswanden. Het is een ware belevenis wanneer de trein zich hier schoorvoetend overheen beweegt.

De Death Railway zelf ervaren

Wil je Kanchanaburi en de Death Railway graag persoonlijk ervaren? Voor een maximale beleving en ervaring help ik je graag om hiervoor de juiste keuzes te maken.

Klik hier voor mijn contactgegevens.

 

P.S. Vind je mijn blog interessant? Deel het met je vrienden en bekenden.